In gesprek met Raj Rawal over afval op De Haagse

Rajash (Raj) Rawal is een gepassioneerd pedagoog en lid van het College van Bestuur van De Haagse Hogeschool. In de vijfde aflevering van Mission Zero's podcast, Wasted Tales, vertolkt hij de stem van de hoofdrolspeler: Walter de vuilnisbak. Walter werkt in een gevangenis waar afvalbeheer een enorme uitdaging is, net als op De Haagse Hogeschool

Raj and Kim Beluister de podcast via Spotify.

In een gesprek met de leider van het onderzoeksproject Circular Operations Management, Rachel Kuijlenburg, bespreekt Raj zijn visie op afvalbeheer binnen de hogeschool. Aan de hand van beroemde citaten legt hij uit welke stappen worden ondernomen om De Haagse Hogeschool duurzamer te maken. 

“Wees de verandering die je in de wereld wilt zien” - Mahatma Ghandi.

“De slogan van onze hogeschool is ‘Let’s change. You. Us. The world’. Wij willen mensen bewust maken van de gevolgen van hun daden. Om de "Mission Zero" te bereiken, is iedere bijdrage hard nodig, hoe groot of klein ook. Ik denk dat het in de eerste plaats gaat om bewustwording, zodat mensen beseffen waarom wat zij doen een impact heeft, en hoe ze een verschil kunnen maken.”

“Laat nooit een crisis onbenut” - Winston Churchill

De afgelopen maanden heeft De Haagse verschillende aanpassingen in het gebouw doorgevoerd om duurzame acties te vergemakkelijken voor gebruikers of bezoekers van het gebouw. Er zijn nieuwe afvalbakken met etiketten die gebruikers informeren over hoe zij hun afval moeten scheiden, en nieuwe waterstations waar mensen hun waterflessen kunnen vullen. Zo zetten we kleine stapjes in de richting van een grotere verandering. De coronacrisis heeft ons een kans geboden om deze veranderingen sneller door te voeren, zoals Raj hieronder uitlegt.

“Een van de bewuste keuzes die we maakten toen de eerste lockdown kwam, was om te profiteren van het lege gebouw. Je kunt namelijk veel minder doen als er 26.000 studenten in het gebouw rondlopen. Het voordeel is dat er minder over veranderingen wordt gediscussieerd als er niemand is, zodat je er sneller mee aan de slag kunt. Ook zijn er minder problemen met een cultuurverandering. Niemand die vragen stelt over de nieuwe vuilnisbakken; ze worden nu gewoon geconfronteerd met een nieuwe wereld.”

“Er zijn nog veel andere positieve resultaten op het gebied van afval, bijvoorbeeld dat we veel minder printen. De hoeveelheid drukwerk die we gebruikten, vaak een kladversie die maar één keer zou worden gebruikt, was een absolute verspilling! Dus in dat opzicht hoop ik, al klinkt dit misschien vreemd, nu mensen thuis voor hun eigen papier moeten betalen, dat ze minder kopen en dus ook minder uitprinten. Ik hoop dat ze die praktijken zullen voortzetten als ze uiteindelijk weer terugkomen.”

“De wereld verandert door jouw voorbeeld, niet door jouw mening” - Paulo Coelho.

Het aanbrengen van fysieke veranderingen is een eerste stap, maar aangezien het personage Walter gefrustreerd is door de onjuiste afvalverwijdering in zijn ecosysteem, staat De Haagse ook voor de uitdaging om het menselijk gedrag te veranderen.

“Ook al staan er etiketten op, mensen gooien toch dingen in de verkeerde bak, er zijn veel ‘indringers’. Vaak is het goed bedoeld, soms is er ook wat verwarring, omdat sommige dingen een dubbele verpakking hebben, zoals een plastic dop en folieverpakking. Het vreemdste is... en we hebben dit niet geanalyseerd, maar in sommige delen van het gebouw worden sommige afvalbakken beter gebruikt dan elders. We proberen uit te zoeken waarom, en een van de eerste conclusies heeft betrekking op academische disciplines. Als bijvoorbeeld faculteit X de meest vervuilde afvalbakken met indringers blijkt te hebben, moeten we ze misschien met naam en toenaam noemen. Want dan kunnen de studenten actie ondernemen en inzien dat ze daar wat zorgvuldiger mee moeten zijn. Of, bekijk het positiever en zeg “Oké, daar moeten we wat meer aan voorlichting doen”. Het is aan ons om de verantwoordelijkheid te nemen voor de verandering die we hebben ingevoerd en ernaar te handelen. Ik denk dat het kan helpen. Aan de andere kant kun je natuurlijk ook zeggen dat de locaties waar de recycling het meeste effect heeft, extra aandacht verdienen en waar we dus bijvoorbeeld die inspanning willen toejuichen. Dus beide kunnen nuttig zijn.”

“Willful waste makes woeful want.” - Engels spreekwoord.

De betekenis van dit spreekwoord is dat als je opzettelijk iets verspilt, je later hier wanhopig naar verlangt.

Ons College van Bestuur maakt strategische keuzes die grotere doelen en waarden dienen. De Haagse heeft haar inkoopbeleid vernieuwd om duurzame resultaten te behalen, bijvoorbeeld door in de catering alleen nog biologisch afbreekbaar bestek aan te bieden. Onlangs is De Haagse een samenwerkingsverband aangegaan met Renewi, een duurzaam afvalrecyclingbedrijf. Studenten brengen echter nog steeds eten en drinken mee naar het gebouw, dat veel niet-duurzame verpakkingen bevat.

“In de context van verspilling, zul je zaaien wat je oogst, het zal later terugkomen en je achtervolgen. Beperken is lastig, en de verpakking is een probleem. Mensen willen dingen kopen die er mooi en glanzend uitzien. En in 90% van de gevallen zou het product zelf belangrijk moeten zijn, maar we zien dat de verpakking steeds belangrijker wordt. Dit brengt ons uiteraard op een verraderlijk pad.”

Studenten aanzetten tot minder verspilling is complexer dan het op het eerste gezicht lijkt.

“Dit is een discussie die ik vaak met studenten voer. Ze zeggen dan “stop de verkoop van plastic flesjes water”, maar wij verkopen ze niet, dat doen de cateraars. We hebben niet altijd zoveel te zeggen over wat verkocht wordt als mensen denken. Als organisatie denk ik dat we moeten proberen het goede voorbeeld te geven. We kunnen altijd een dialoog voeren en proberen tegen mensen te zeggen: ‘Hoe milieubewust ben jij? Wat is de impact die je wilt maken?’. Wat we wel kunnen doen is mensen de gelegenheid bieden om hun overtollige afval kwijt te kunnen. Ik denk dat het uiteindelijk een sociale kwestie is. Dat merk je steeds meer bij studenten die dit onderwerp aansnijden, en dat helpt ons om het vaker op de agenda te zetten.”

“We hoeven geen grootse heldhaftige acties te ondernemen om deel te nemen aan verandering, kleine daden, vermenigvuldigd met miljoenen mensen kunnen de wereld veranderen” - Howard Zinn

Mission Zero is natuurlijk de tijdgeest van onze tijd. Dus, iedereen wil deel uitmaken van deze omschakeling. Ik denk dat je als centrum meer verzoeken hebt voor stages, onderzoek, enz. Je kunt het aantal verzoeken dat je krijgt niet eens aan. En dat is op zich fantastisch, maar we moeten verder gaan dan de tijdgeest, verder gaan dan het punt waarop het trendy is, maar het nog steeds belangrijk is. Ik heb zeker de impact gevoeld, wij als instelling willen onszelf controleren op hoe duurzaam we zijn, hoe schoon we zijn. Ik denk dat ons kenniscentrum ons daarbij helpt. Dus ja, het laat zeker z’n sporen na. Maar het moet verder gaan dan alleen een spoor.”

Meer weten?

Wil je meer weten over het Kenniscentrum Mission Zero, klik dan op de voorgaande link.